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La epidemia mortal de c??lera en Londres de 1851.

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  • La epidemia mortal de c??lera en Londres de 1851.

    Mapa de bolsillo de Londres en 1851, impreso en seda y pintado a mano. Joseph Cross. Â?2007 Mapco.

    Los antecedentes.

    Estamos en 1854 en el Londres victoriano, cuatro a??os antes de que Charles Darwin publicase su libro El origen de las especies. La ciudad cuenta con 2,7 millones de habitantes y subiendo r??pidamente (se alcanzar??n los 3,2 millones tan s??lo 10 a??os despu??s), por lo que se autoriza a la Metropolitan Railway la construcci??n de la primera l??*nea de metro, que fue inaugurada en 1863 entre Paddington y Farringdon:

    Trazado aproximado del primer tramo del metro londinense, que discurr??*a entre las estaciones de Paddington y Farringdon,
    con parada en Edgware Road, Baker Street, Great Portland Street, Euston Square y King's Cross St. Pancrass, adem??s de las dos ya mencionadas.
    (N. del A.: Algunos nombres de las estaciones no son los que originalmente llevaron.)

    Volviendo a 1854, y formando parte de la vasta red de infraestructuras de Londres, encontramos tambi??n la red de distribuci??n de agua -crucial en esta historia-, propiedad de ocho empresas que se la reparten en sectores. Sin embargo, por ser las protagonistas de nuestra historia, nos centraremos en dos: La Southwark & Vauxhall Waterworks Company y la Lambeth Waterworks Company. La primera tomaba sus aguas en la parte que el T??mesis ba??aba la ciudad, mientras que la segunda lo hac??*a aguas arriba.
    Desde aqu??* tomaba sus aguas la Southwark & Vauxhall, justo a la altura
    del Chelsea Bridge, en los terrenos que hoy ocupa la Battersea Power Station.
    Y desde aqu??* la Lambeth, a unos 30 kil??metros aguas arriba.
    Comparativa de las localizaciones de ambas empresas en el Londres moderno.


    John Snow.

    El otro actor principal, junto con el bacilo del c??lera y estas dos empresas de suministro de agua, fue el m??dico y epidemi??logo ingl??s John Snow.
    John Snow.

    Nacido el 15 de marzo de 1813 en York en el seno de una familia muy pobre y siendo el mayor de 9 hermanos, pronto decici?? que no quer??*a seguir los pasos de su padre, trabajador en un descargadero de carb??n, as??* que a los 14 a??os de edad y tras haber cursado sus estudios primarios en York, comenz?? a trabajar de aprendiz para William Hardcastle, un cirujano de Newcastle.
    Fue en dicha ciudad cuando tom?? conciencia por primera vez de la existencia de la enfermedad del c??lera, ya que ??sta entr?? por el puerto de Sunderland, diezmando a la ciudad. Tras varios trabajos como aprendiz para otros m??dicos, comenz?? a trabajar en el Westminster Hospital en 1837 y en 1844 se gradu?? en la Universidad de Londres.

    Muri?? un 16 de junio de 1858 en Londres, a la temprana edad de 45 a??os, mientras trabajaba en su oficina londinense (hab??*a sido admitido por el Royal College of Physicians -Colegio Real de M??dicos- en 1850) v??*ctima de un ataque al coraz??n.


    El gran brote de c??lera de Broad Street en 1854.

    Al contrario que otros distritos, el Soho no dispon??*a de un sistema "directo" de alcantarillado (es decir, que las aguas negras se vert??*an directamente a ??l), sino que hab??*a una fosa s??ptica bajo cada edificio y ??stas se encontraban casi llenas. Debido a esta situaci??n, el ayuntamiento de Londres decide verter su contenido directamente al T??mesis, contaminando as??* las aguas.
    El 31 de agosto de 1854, tras varios conatos en otras partes de la ciudad por dicho vertido, se produjo un brote severo de c??lera en el mencionado distrito. John Snow lo denomin?? como "el mayor brote de c??lera que haya ocurrido en este reino".
    Bacteria del c??lera. Vibrio cholerae.

    En los tres primeros d??*as del brote murieron 127 personas y, una semana despu??s, casi la mitad de la poblaci??n del distrito se hab??*a marchado de all??* huyendo de la enfermedad. Sin embargo esto no contuvo su propagaci??n, pues para el 10 de septiembre ya hab??*an muerto otras 480 m??s, elevando la tasa de mortalidad al 12,8%. El recuento total de v??*ctimas fue de 616.


    La investigaci??n de John Snow.

    Alarmado por la repentina mortandad del Soho, Snow se desplaz?? a la zona y, junto al reverendo Henry Whitehead(), comenz?? una investigaci??n preguntando a los vecinos sobre los fallecimientos que estaban teniendo lugar. Para ayudarse a comprender los datos, se vali?? de un mapa de parte del distrito (centrado en la zona con mayor mortandad) y fue apuntando en ??l d??nde viv??*a cada v??*ctima.

    Tras unos d??*as, esto fue lo que obtuvo:

    Cada barra representa una v??*ctima mortal y, si nos fijamos, en el centro del mapa aparece la palabra "Pump", que en este caso significa bomba de agua. Es decir, una fuente para el abastecimiento de agua potable de la poblaci??n (ya que en esa ??poca no hab??*a agua corriente en las casas).
    Con la conclusi??n clara de que era esa fuente la "culpable" de la epidemia, Snow solicit?? su inutilizaci??n al ayuntamiento londinense quien, tras algunas reticencias ya que todav??*a no se hab??*a demostrado que la enfermedad se propagase por el agua, finalmente la clausur??.
    Moderno diagrama parcial de Broad Street (hoy Broadwick Street) mostrando los principales comercios existentes,
    el n??mero de residentes y el n??mero de muertos. Tras estudios recientes se sabe que Snow infl?? el n??mero
    de v??*ctimas para apoyar su investigaci??n, como puede verse tras cotejar el esquema con el plano hecho por ??l.

    Pero ah??* no acab?? su investigaci??n, porque hab??*a que averiguar de d??nde proven??*an dichas aguas. As??* que comenz?? a indagar en la red de distribuci??n, encontrando en la zona canalizaciones de la Lambeth Waterworks y de la Southwark. No obstante, concluy?? que dicha fuente recib??*a el agua de la Southwark & Vauxhall Waterworks y dicha empresa ten??*a sus dep??sitos en la zona del r??*o que hab??*a sido m??s contaminada por el vertido de aguas negras procedentes de las fosas s??pticas.
    Tras esto ayuntamiento oblig?? a las compa????*as de distribuci??n de agua a reubicarse a lo largo del curso del T??mesis para evitar otras epidemias en el futuro y, adem??s, comenz?? a legislar a favor del tratamiento de aguas residuales.

    Adem??s el hallazgo de John Snow tambi??n demostr?? que el c??lera se transmit??*a por el agua, lo cual le llev?? a fundar la Sociedad Epidemiol??gica de Londres, y su mapa fue considerado como el precursor de la cartograf??*a orientada a las enfermedades y epidemias.
    Sin embargo, y si echamos la vista hacia arriba, veremos que solamente cuatro a??os despu??s de terminar este gran trabajo, falleci??, como se ha dicho, en su oficina de Londres.


    Conclusiones finales.

    En las investigaciones posteriores llevadas a cabo por Edmund Cooper, ingeniero perteneciente a la Metropolitan Comission of Sewers y designado por ??sta para la tarea, se hallaron pruebas inequ??*vocas de que la bacteria del c??lera lleg?? al sistema de aguas debido a unas filtraciones provenientes de una fosa s??ptica, las cuales alcanzaron un pozo de una bomba de agua.
    Plano esquem??tico de la planta calle del edificio del que provinieron las filtraciones, mostrando tambi??n la localizaci??n del pozo de la bomba y el alcantarillado. Obra del autor.

    Aunque cueste creer, el causante de todo el brote de c??lera fue un pa??al de beb?? que hab??*a ido a parar a dicha fosa s??ptica, ya contaminado con la bacteria, y no la decisi??n del ayuntamiento de Londres. Sin embargo, se mantuvieron las medidas contra la Southwark & Vauxhall y se sigui?? adelante en la legislaci??n del tratamiento de las aguas.
    Plano realizado por Edmund Cooper para la Metropolitan Comission of Sewers, que cubre la zona en la que el brote de c??lera caus?? m??s muertes.
    En el recuadro superior derecho se muestra la zona alrededor de la bomba de Broad Street, mientras que en el c??*rculo sombreado
    se muestra la zona en la que se encontraba el pozo que recibi?? las filtraciones de agua contaminada.


    La fuente hoy.

    La fuente como tal ya no existe, pues fue destruida por los bombardeos de la Luftwaffe en el transcurso de la Segunda Guerra Mundial, sin embargo s??* que se erigi?? un peque??o monumento en memoria de John Snow muy cerca de la localizaci??n original de la fuente.
    Monumento a la famosa fuente de Broad Street.


    Bibliograf??*a.

    Circle Line - Wikipedia - http://en.wikipedia.org/wiki/Circle_...on_Underground) ()
    Greater London Population 1801 to 2001 - http://www-958.ibm.com/software/data...ation-1801-to- ()
    John Snow - Wikipedia - http://en.wikipedia.org/wiki/John_Snow_(physician) ()
    Joyas de la Cartograf??*a. "El mortal c??lera" - Ed. Parragon Books Ltd. ISBN 1-40548-133-1
    Lambeth Waterworks Company - Wikipedia - http://en.wikipedia.org/wiki/Lambeth_Waterworks_Company ()
    Mapco.net - http://www.mapco.net/london.htm ()
    Metropolitan Water Board - Wikipedia - http://en.wikipedia.org/wiki/Metropo..._Board_(London) ()
    Southwark & Vauxhall Waterworks Company - Wikipedia - http://en.wikipedia.org/wiki/Southwa...rworks_Company ()
    The John Snow Archive and Research Companion - http://johnsnow.matrix.msu.edu/index.php ()

  • #2
    Gran art??*culo. Me llama adem??s profundamente la atenci??n c??mo hace a??os se ten??*an que suplir las carencias de medios a la hora de investigar y tratar las epidemias con much??*simo trabajo y dedicaci??n. No digo que ahora no se haga, pero antes la labor adquir??*a tintes casi detectivescos.

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    • #3
      Muchas gracias, Ribere??o. Aquella ??poca, tan vibrante para Inglaterra, trajo consigo much??*simos avances en casi todos los campos, pero, eso s??*, hasta finales del XIX no se vieron reflejados en ellos.

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      • #4
        Incre??*ble lo que puede hacer la perspicacia y perseverancia de una sola persona en favor de muchas.

        Gracias Crocodine.
        Yo soy yo y mi circunstancia.

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